artikel

Horecasprookje in Helden: Vertienvoudigde omzet in De Zoes

Café 13629

Het mag worden omschreven als een horecasprookje. Een sprookje dat begint met Frank van Meegen, een 27-jarige kok die van speciaalbieren houdt. Een klein jaar geleden nam hij de zaak van zijn 72-jarige oom Jan van Soest over in het Limburgse Helden, een dorp met 5300 inwoners. Het leidde tot het compleet vernieuwde De Zoes: een bistro met 85 stoelen en tevens het grootste speciaalbiercafé van Peel en Maas. Van Meegen wist de jaarlijkse omzet te stuwen van ruim een ton naar meer dan een miljoen.

Horecasprookje in Helden: Vertienvoudigde omzet in De Zoes
© Fotopersburo Bert Jansen

‘Brood is het tragische verhaal van graan dat geen bier mocht worden.’ Deze tekst bij de voordeur levert vaak al een eerste glimlach op bij de gasten die komen ‘preuve, prooste en praote’ bij De Zoes. Eenmaal over de drempel is de bierkoeling een blikvanger. In de glazen koelkast pronken zo’n 270 verschillende soorten bier in fles. Op de tap bieren van Lindeboom Bierbrouwerij. ‘Werken we al mee sinds 1937’, vertelt Jan van Soest, die het na vijftig jaar achter de toog van De Zoes wat rustiger aandoet. Aan stoppen met werken denkt hij overigens nog niet. ‘Nee, stilzitten kan ik niet.’ Hij zegt trots te zijn op zijn opvolger en De Zoes. ‘Het bruist hier weer’, vervolgt hij zichtbaar geëmotioneerd. Een jaar geleden zag het er hier anders uit. ‘Dan bleef ik soms open, omdat ik zes gasten in de zaak had zitten.’ Een frisse wind erdoorheen leek noodzakelijk. Van Soest vindt zijn neefje Frank van Meegen hiervoor de aangewezen persoon. Van Meegen – op dat moment kok bij Luif Aete & Drinke – grijpt die kans met beide handen aan. Daarmee komt voor de 72-jarige Van Soest, die zelf geen kinderen heeft, een droom uit: een opvolger binnen de familie.

© Fotopersburo Bert Jansen

Van Meegen: ‘Toen ik op mijn zestiende begon aan mijn eerste koksopleiding, zei ik al dat ik ooit de buffetten in deze kroeg zou gaan verzorgen.’ Het werd meer dan dat. ‘Ik vond het heel belangrijk dat iedereen het ermee eens was dat ik het stokje overnam. Het was het me niet waard om er een familieruzie over te krijgen, maar andere gegadigden waren er gelukkig niet.’

Overdonderd door succes

Wat het geheim is van de vertienvoudigde omzet? ‘Een geheim hebben we niet. Want dit hadden wij ook niet verwacht’, erkent de bescheiden Van Meegen. ‘We zijn compleet overdonderd door het succes.’ Wel had de jonge ondernemer zijn concept vooraf tot in detail uitgedacht. ‘Ik ben een perfectionist. Speciaalbier kan je ook thuis drinken na een bezoekje aan de supermarkt. Dus moet je je in de horeca onderscheiden, een beleving creëren. De natte horeca heeft het lastig, dus ik wilde er wel wat met eten bij. Ook omdat ik kok ben en koken mijn passie is.’ Hij omschrijft De Zoes als een plek waar de medewerkers het leuk vinden om te werken, waar de interieurdetails een glimlach op je gezicht bezorgen, waar kennis over bier in huis is en waar in de keuken wordt gewerkt met mooie, huisgemaakte producten. ‘En die combinatie lijkt zijn vruchten af te werpen.’

Trainingen

Van Meegen volgt nu met twee collega’s de opleiding zythologie in Hasselt. Daarnaast krijgen medewerkers koffie-, wijn-, tap- en gastvrijheidstrainingen. ‘Ik wil dat De Zoes meer café is dan restaurant. Om die reden worden de hoge tafels altijd vrijgehouden voor de borrel.’ Gasten kunnen er voor zowel lunch als diner terecht. Laatstgenoemde betreft een driegangen-keuzemenu voor €26,50. Van huisgemaakte loempia’s tot aan geroosterde parelhoen of biefstuk van de Big Green Egg.

Eigenwijs

© Fotopersburo Bert Jansen

‘Toen ik zes was zei ik al dat ik later kok wilde worden’, vertelt Van Meegen. ‘Mam zei altijd tegen mij: ‘Dat moet je niet doen, want je moet altijd werken als anderen vrij zijn.’ Maar mij hebben ze ook geleerd dat een goede kok eigenwijs is. Dus ik ben toch gestart met de koksopleiding.’ In die periode liep hij stage bij een tweesterrenrestaurant in Italië. Met het diploma Gespecialiseerd Kok niveau 4 op zak, kreeg hij een baan bij Hostellerie Vangaelen in Heeze. Daar deed hij ook wedstrijdervaring op. Zo won hij in 2012 onder andere de eerste prijs bij de kookwedstrijd Grand Concours Culinaire International tijdens de BBB in Maastricht. ‘Ik wilde bewust ervaring opdoen in het hogere segment. Dit omdat ik alles wil weten over de mogelijkheden en achtergronden van de producten waarmee we werken in de keuken. Respect daarvoor krijgen. Niet werken met kant-en-klaar, maar zoveel mogelijk huisgemaakt.’

Eerste stappen

© Fotopersburo Bert Jansen

Nadat zijn oom hem heeft benaderd met de vraag of hij De Zoes wil overnemen, komt de 27-jarige via zijn voormalig werkgeefster in contact met Lenting & Partners, een bedrijf dat horecaondernemers en medewerkers traint en coacht. ‘Samen met Ton Lenting hebben we een bedrijfsplan opgestart. Hij keek kritisch. Zo wees hij me op de keuzes die ik moest maken qua investering. Het plafond werd daarom niet vervangen, maar kreeg een andere kleur. Ook de pui hebben we erin laten zitten. We hadden een nieuwe kunnen plaatsen, maar ik werd erop gewezen dat daar niet meer gasten door zouden komen.’

Ondernemersplan

Met een origineel ondernemersplan stapte hij vervolgens naar de bank. ‘Ik wilde alles anders doen. Dus had ik een kistje gemaakt met daarin een flesje Gouverneur Blond. Er zat een opener bij die tevens een usb-stick was en waarop mijn bedrijfsplan stond.’ Bijgevoegd was een kaartje met de tekst: ‘Wij staan te popelen om te openen, hopelijk jullie ook.’ Op het gebied van originaliteit scoorde hij vast punten, maar ook de inhoud wordt zo beoordeeld dat Van Meegen het vertrouwen van de Rabobank krijgt.
Zo’n 3,5 ton wordt geïnvesteerd in de zaak. Het bedrijf DutchConcept neemt het interieur voor zijn rekening. Van het traditionele café met feestzaal dat De Zoes eerst was, is nu niets meer te bekennen.

Omzetbegroting

© Fotopersburo Bert Jansen

De omzetbegroting die Van Meegen vooraf heeft gemaakt, blijkt te voorzichtig. ‘We hadden 482.000 euro begroot. Maar als we zo doorgaan, zitten we over de miljoen heen.’ Voorheen draaide de zaak iets meer dan een ton omzet per jaar. ‘Voornamelijk omzet die behaald werd uit carnaval. Na de verbouwing gingen we uit van 345 gasten per week. Ik had op basis van deze verwachtingen mensen aangenomen: een souschef en ikzelf in de keuken en twee mensen aan de voorkant, aangevuld met wat parttimers. Maar er kwamen bijna twee keer zoveel gasten als verwacht.’ Een periode die hij omschrijft als een hardloopwedstrijd zonder einde. Maar inmiddels heeft Van Meegen het juiste tempo gevonden en is zijn team uitgebreid: vier man in de keuken, drie fulltimers aan de voorkant plus vijftien parttimers. Aan de voorkant heeft hij oud-collega Stan van den Elsen staan als bedrijfsleider. ‘Heel prettig om daar iemand te hebben waaraan je veel over kan laten.’
‘Het is een luxeprobleem’, zo beseft de jonge ondernemer. ‘Maar waar ik nu als ondernemer tegenaanloop, is dat ik een aantal zaken niet tot uiting kan brengen omdat het zo druk is. De buurtfunctie die ik ook graag wil hebben, vervalt een beetje door het succes. Ik wil hier events organiseren: bijvoorbeeld voetbal kijken op groot scherm met onbeperkt spareribs eten, maar vooralsnog lukt dat niet. Voor nu is kwaliteit het enige wat ik per se wil bieden.’
Van Meegen herhaalt zijn perfectionisme. ‘Als we hier de zaak vol hebben zitten en op één iemand na geeft iedereen nadien vijf sterren op Facebook, dan lig ik wakker van het feit dat die ene gast een klacht had. Complimenten komen maar lastig binnen.’ Het is zowel zijn sterke als zwakke kant, vertelt hij. Persoonlijk zou hij ook liever zien dat gasten in het restaurant op- of aanmerkingen doorgeven. ‘Geef het meteen aan, dan valt er nog wat op te lossen en lig ik er niet wakker van’, zegt hij met een knipoog. ‘Aan NLP Coaching (Neuro Linguïstisch Programmeren, red.) heb ik veel gehad. Daar heb ik geleerd wat mijn sterke en zwakke punten zijn. Dat is goed om te weten als je zelf mensen moet gaan aansturen.’

Volgende stap

© Fotopersburo Bert Jansen

Gezien het succes is Van Meegen alweer voorzichtig aan het nadenken over een volgende stap. Er liggen plannen om een deel van de feestzaal in te richten als restaurant. Maar eerst ligt de focus op het nieuwe terras met 75 zitplaatsen. Een terras waar de stijl van het biercafé wordt doorgevoerd. ‘Heel tof: met afscheidingen in de vorm van biertonnen.’ Op de vraag of Van Meegen over tien jaar een eigen horeca-imperium heeft, zegt hij: ‘Ik denk het niet. Ik denk dat het goed is dat een ondernemer in zijn eigen zaak staat en ik kan mezelf niet opsplitsen. Ik hoop vooral dat we over tien jaar nog steeds gezond zijn’, besluit de nuchtere Limburger.


 

70,5
procent
brutowinstmarge

29
procent personeelskosten

1
miljoen euro omzetverwachting

3,5
ton investering

23
personeelsleden, waarvan 15 part-
timers

85
zitplaatsen

280
soorten speciaalbier

Bekijk hieronder de foto’s van de zaak

Reageer op dit artikel