artikel

Het avontuurlijke krijg je op je bord

Horeca

Ambiance is het toverwoord in Bistro Merlijn. Mensen moeten binnenkomen en met open mond rondkijken. Vindt Bas Hoedemakers, eigenaar van de bistro en de aangrenzende bowling. Met mystieke figuren op de muren, manshoge autenthieke beelden en origineel smeedwerk, waant de bezoeker zich in de tijd van tovenaar Merlijn. Chef-kok Max van den Akker doet zijn best om al die fantasie te vertalen in zijn gerechten.

In de Klappijstraat, het drukke uitgaansstraatje van het Brabantse Oosterhout, ligt bowling en bistro Merlijn. Aanvankelijk alleen een bowling met een eetzaaltje, maar eigenaar Bas Hoedemakers wilde zijn gasten meer bieden. Zowel culinair als qua vermaak.

Bistro Merlijn ontsproot negen jaar geleden aan zijn brein doordat Bas zelf een fan is van Middeleeuwse mystiek. Die sfeer zette hij neer in het nieuwe restaurant, grenzend aan de bowling. ‘In eerste instantie bedoeld als verlengstuk van de bowling, maar naar verloop van tijd kwam de bistro meer op zichzelf te staan. Het was natuurlijk ook behoorlijk nieuw. Geen enkel restaurant in Nederland werkte nog met thema’s. We hebben alles moeten laten maken, de borden, het smeedijzer en de olielampjes, niks was zo te koop.’

Verder is Merlijn versierd met beelden, fantasiekandelaars aan de muren en glas-in-loodramen. ‘We willen de gasten imponeren met de omgeving en hen daarbij laten genieten van de culinaire vertaling van al dat avontuurlijks. Een aparte ambiance blijft hangen. Kijk maar naar de Efteling’, zegt Hoedemakers.

Chef-kok Max van den Akker, aangetreden bij de opening van het restaurant, ontwerpt de de gerechten voor Merlijn. Klinkende namen voor gerechten als Drie Mousse Ketiers, Duizend jaren bouillon en voor de nagerechten Voodoo taartje, Heilige Graal en Ridders van de ronde tafel, zetten de sfeer aan tafel. Zijn keuken is gedurfd, maar heeft ook aandacht voor traditionele eters. ‘Zowel een spies als kreeft staan op de kaart, bijna alles is mogelijk.’ Van den Akker zoekt zo veel mogelijk nieuwe combinaties. Op de specialiteitenkaart bijvoorbeeld prijkt hertenbiefstuk met coquilles St. Jacques en truffeljus. De prijzen lopen uiteen van een vegetarische schotel van ƒ25,- tot en met een hoofdgerecht van ƒ51,- waarbij je aan tong, truffels of zwezerik kunt denken. Voor de wijnkeuze neemt Hoedemakers, zelf liefheber, zijn gasten mee naar de tuin waar het wijnhuisje staat.

Het restaurant biedt plaats aan maximaal 400 gasten; er is een aparte zaal voor gezelschappen. Op het terras kunnen 185 mensen zitten. Een gemiddelde week levert 1100 tot 1400 bezoekers op. Hoedemakers: ‘Op dinsdag, woensdag en donderdagavond hebben we voornamelijk zakelijke gasten, vrijdag en zaterdag uitgaanspubliek en zondag families of mensen die een verjaardag of iets anders te vieren hebben.’ Merlijn serveert geen lunch. In de loop van bijna tien jaar is het personeelsbestand gegroeid tot 132 medewerkers waarvan 27 personen in de keuken staan. Er is een receptie die de gasten plaatst.
In de toekomst wil Merlijn het showelement meer benadrukken. Hoedemakers: ‘Met bijvoorbeeld acteurs die zwaardvechtend het restaurant binnenvallen, of zingende jonkvrouwen aan tafel. Merlijn moet iets speciaals zijn. Dat als je aan Oosterhout denkt, Merlijn in je opkomt.’