artikel

‘Groeien, groeien, groeien

Horeca

Het zakenblad Quote zette hem op de lijst van meest vermogende Nederlanders. Maar om geld is het Gerard van den Tweel allemaal niet te doen. Het is het spelletje dat boeit. Hier een supermarkt, daar een slijterij, en steeds maar groter groeien. Met de recente aankoop van restaurant en voormalig nonnenklooster Mariënhof lijkt the sky the limit ook op te gaan voor de horecapoot van zijn Konst-holding. ‘Niet doen, Gerard, zeggen ze dan, maar meestal zet ik toch door.

‘Groeien, groeien, groeien

Sterrenkok Jon Sistermans kreeg bijna een hartverzakking toen hij eind augustus het nieuws vernam. Een overname hing al langer in de lucht, maar waarom in vredesnaam door een supermarktboer? Iemand die van culinaire zaken de ballen verstand heeft? Verzekeraar Amersfoortse had Sistermans zeven jaar z’n gang laten gaan in ‘zijn’ Mariënhof, en daar kwam nu ineens een kruidenier uit Nijkerk een eind aan maken.

Sistermans hoeft zich geen zorgen te maken. Gerard van den Tweel (57) heeft weliswaar ruime ervaring als vakkenvuller, maar hij wil toch echt niet overkomen als een bullebak die een kok rücksichtlos z’n sterren afhandig maakt. Het zou ook niet passen bij iemand die al meerdere horecabedrijven onder zijn hoede heeft en die – nog maar een week geleden – pauselijk is onderscheiden. Commandeur in de Orde van de Heilige Gregorius Van den Tweel heeft het beste voor met zijn medemens. Ook in de business. Al gelden er wel een paar huisregels.

‘In de Mariënhof moet echt orde op zaken worden gesteld. Vorige week was ik er rond lunchtijd en er waren twee tafels bezet. Een hoop personeel, daar moeten dus bakken met geld bij, dat zie je zo. Dat is niet erg, maar uiteindelijk gaat het erom dat we onder de streep een klein beetje overhouden. Daar gaan we dus aan werken. Meneer Sistermans kan al heel goed koken, we gaan hem leren ook goed te managen. Zo’n ster is leuk, maar als het geen geld oplevert gaat de lol er af. Dan leidt het nergens toe.’

Fortuin
Op het hoofdkantoor van de Konst Exploitatie Maatschappij in Nijkerk zijn het de cijfers die tellen. Gerard van den Tweel en zijn zonen Edward en George bestieren de werkmaatschappijen vanuit een sobere etage boven de plaatselijke Albert Heijn. De kamer van de directeur-grootaandeelhouder is ruim. Groot bureau, comfortabele zithoek voor de gasten en een dressoir met borstbeeld van de baas. Op de vensterbank een setje verpakkingsmonsters van de ecologische zuivelfabriek die Van den Tweel drie jaar geleden opstartte en intussen alweer met vette winst van de hand heeft gedaan. Kopen en eventueel doorverkopen, hij heeft er inmiddels een flink fortuin mee opgebouwd. Zijn holding met 500 man personeel boekte vorig jaar een omzet van circa 140 miljoen gulden.

Het begon allemaal in het klein, eind jaren zestig in Nijkerk, waar kruidenierszoon Gerard van den Tweel met de vakkennispapieren op zak in het winkeltje van zijn vader aan de slag ging. Het was de tijd van De Gruyter en de Vivo. Gerard nam de zaak over en wilde groeien. Die ambitie maakte hij waar. Er kwam een winkel bij en nog een en nog een. In twintig jaar tijd groeide het bedrijf uit tot een holding waarin behalve supermarkten ook winkelcentra, slijterijen en onroerend goed werden ondergebracht, het merendeel in en rondom Nijkerk.

Heerlickheijd
Van den Tweel vond het nog lang niet groot genoeg en stortte zich op de horeca. Dat resulteerde in ’91 in de opening van hotel- en congrescentrum Ampt van Nijkerk. Zes jaar later, de economie maakte intussen een flinke opleving door, was het multifunctionele evenementencentrum Hart van Holland, ook in Nijkerk, een feit. Twee jaar geleden werd daar hotel en congrescentrum Heerlickheijd van Ermelo aan toegevoegd. De drie bedrijven – ondergebracht in een aparte horecapoot – zijn samen goed voor ongeveer een derde van de totaalomzet.

Om het geld is het hem niet te doen. Het is het spel van het ondernemen dat boeit. Onderhandelen, overnemen, soms weer verkopen en steeds maar weer groter groeien. ‘Net belden ze weer. Of ik belangstelling heb voor een supermarkt. Daar gaan we vanavond even rustig over nadenken en misschien zeg ik dan wel: ach waarom niet, laten we het maar doen.’

Groeien. Is het niet in de retail, dan ziet grutter Van den Tweel wel weer nieuwe kansen in de horeca. Twee hotels in de buurt van Nunspeet staan op het verlanglijstje. Dat de horeca-achtergrond en -opleiding ontbreekt, is nooit een drempel geweest. ‘Een supermarkt en een hotel verschillen in de kern niet zo veel van elkaar. In beide gevallen moet je de klant verwennen. Zorgen dat hij het naar zijn zin heeft. Nou, dat is bij mij in goede handen. Ik ben heel kritisch, ook als ik zelf gast ben. Ik zie in een restaurant of hotel direct of het goed gaat, of ze hun best doen voor je en de zaakjes voor elkaar hebben. En ik heb natuurlijk mensen om mij heen die het horecavak kennen, die weten hoe ze een zaak moeten runnen.’

Mensen als Mike Spetter, directeur operations van Van den Tweels horeca-imperium. Liet in dienst van Golden Tulip in het buitenland en op de Veluwe verschillende hotels floreren. Vier jaar geleden trok Van den Tweel hem aan om de Heerlijckheijd van Ermelo op te starten. ‘Niet doen, zeiden mijn adviseurs. Je hebt nou zoveel geld verdiend, is het niet verstandiger het wat rustiger aan te doen? Dan ben je bij mij dus aan het verkeerde adres. Ik heb te veel onrust in me. Als ik ergens m’n zinnen op heb gezet en het gevoel zit goed, dan zet ik door. Hoe anderen er ook over denken.’

De Heerlickheijd is, net als het Ampt van Nijkerk en Hart van Holland, een goudmijn. Het succes is mede te danken aan de kantoren en parkeerplaatsen die Van den Tweel rond zijn bedrijven liet verrijzen. De huurders maken op grote schaal gebruik van zijn kamers en conferentiezalen. ‘Zo houd je het een beetje in eigen hand.’

Miljoenenhoreca is het, met een paar honderd man personeel. Van den Tweel laat zich niet uit het veld slaan door sombere geluiden over een terugvallende economie. ‘Het zal allemaal wel minder worden, maar wij zijn voorbereid om de klappen op te vangen. Het is ons niet naar het hoofd gestegen toen het de afgelopen jaren zo goed ging. De kamers zijn gemiddeld 10 procent in prijs gestegen. In Amsterdam ligt die stijging rond de 40 procent. Het maakte allemaal niets uit, de grote bedrijven waren toch wel bereid te betalen. Dat is afgelopen, je ziet nu al dat ook de grote jongens voor trainingen en personeelsbijeenkomsten steeds meer op de centjes beginnen te letten. Als ze bij Krasnapolsky anderhalve ton betalen en bij ons een derde minder, dan kiezen ze voor ons. Ook al omdat je hier je auto makkelijker kunt parkeren.’

Zoon
De successtory Van den Tweel. Er zijn ook tegenslagen, en die probeert hij dan met keihard werken te overwinnen. Met alle gevolgen van dien. Tien jaar geleden verongelukte zijn jongste zoon. ‘Hij is verbrand, ik heb hem niet meer gezien. Je wereld stort in. Ik ging daarna nog een tandje hoger en was alleen maar met de zaak bezig.’ Het leidde tot een herseninfarct, maar die nam de onrust niet weg. Hij revalideerde en sloeg met dezelfde energie als voor de beroerte aan het werk.

En altijd in of rond Nijkerk, waar Van den Tweel voor de VVD in de gemeenteraad zit. Het hoofdkantoor is er gevestigd, de hotels en congrescentra en natuurlijk de winkels waarmee het begon. ‘Mijn familie woont en werkt al sinds 1600 in Nijkerk; wie ben ik om met die traditie te breken? Verder speelt een puur praktisch voordeel, je hoeft niet zo ver te rijden. Mijn stelregel is: we doen zaken binnen een straal van 60 kilometer rond Nijkerk, dan houd je goed overzicht op je mensen en bedrijven. Ik heb een keer op het punt gestaan het Carlton hotel in Naaldwijk over te nemen, maar dat ketste af op de afstand.’

Helemaal recht in de leer is hij op dat vlak niet. Met het grootste gemak staan op tien uur vliegen ineens wel forse investeringen op stapel. Dit weekend gaat hij met Annemarie Jorritsma op handelsmissie naar de Antillen. Hij is in de race voor de overname het World Trade Center op Curaçao, waar hij eerder een miljoentje te laag bood op de veiling van het failliete Princess Beach hotel. ‘Ik ben met de overheid daar in gesprek voor het handelscentrum, maar er zijn meer gegadigden. Aanvankelijk stelden ze als voorwaarde dat ik een hotel zou bouwen, wat natuurlijk een volslagen idioot plan is. Laat ze eerst de bestaande hotels maar eens vol krijgen, dan praten we verder.’ Hij heeft wel belangstelling voor het pre-opened Floris Suite hotel, 72 vijfsterrenkamers, vrijwel naast het WTC. Uit tactisch oogpunt wil Van den Tweel nu nog geen zaken doen. ‘Ik heb tegen de eigenaar gezegd: verander een paar dingen en probeer het eerst zelf. Het zijn geen hotelmensen, dus ik ben erg benieuwd hoe het gaat. Ik wens ze alle geluk van de wereld.’

Curaçao heeft meer dan alleen z’n zakelijke interesse. Van den Tweel was een van de geldschieters achter een actie begin dit jaar om gepensioneerde missionarissen een week op hun oude werkplek in de Cariben te laten doorbrengen. Deze en andere gulle gaven leverden hem vorig week in zijn eigen zalencomplex Hart van Holland de pauselijke onderscheiding op tot Commandeur in de orde van de heilige Gregorius. Over workaholic Van den Tweel zei kardinaal Simonis bij die gelegenheid: ‘U lijkt een beetje op Onze Lieve Heer, die ook alom aanwezig is. Bovendien heeft u een aanstekelijke vrolijkheid over u. U heeft katholieke oogjes, pretoogjes.’

PROFIEL

Naam:
Gerard van den Tweel
Leeftijd:
57 jaar
Opleiding:
Behaalde verschillende vakdiploma’s voor de middenstand. Leerde de praktijk in de zaak van zijn vader
Functie:
Algemeen directeur en grootaandeelhouder van de Konst Exploitatie Maatschappij, een holding waarin de werkmaatschappijen Retail, Horeca, Bouwactiviteiten en Investeringsmaatschappij zijn ondergebracht
Bijzonderheden:
Bouwde in ruim dertig jaar een miljoenenimperium op van supermarkten en horecabedrijven. Laatste aankoop: restaurant Mariënhof in Amersfoort