artikel

Het Efteling hotel en de ambitie van een attractiepark

Horeca

Attractiepark de Efteling koestert torenhoge ambities. Over enkele jaren staan de poorten van Nederlands grootste toeristische trekpleister bijna 52 weken per jaar open, is er zestien uur per dag vertier en overnachten een paar duizend gasten rond het park. Een gesprek over de plannen met de nieuwe manager van het Golden Tulip Efteling Hotel, de Zwitser Sepp Rickli (39).

Het Efteling hotel en de ambitie van een attractiepark

Pas vier maanden in dienst, maar Sepp Rickli praat al als een ingewijde over het nieuwe sprookje van de Efteling. Een sprookje dat in 2004 werkelijkheid moet zijn en dat het attractiepark wapent in de strijd tegen de op Amerikaanse leest geschoeide concurrenten, met Disneyland Parijs voorop. De plannen liggen klaar, plannen die een investering van ongeveer 200 miljoen gulden vergen.Als manager van het Efteling Hotel adviseert de geboren Zwitser de Efteling-organisatie bij de ontwikkeling en de uitvoering. En de kans bestaat dat hij ook het tweede hotel, dat in de plannen is opgenomen, onder zijn hoede krijgt.

Geboren Hotelier
Rickli is hotelier van huis uit. Geboren in een familiehotel bij Zürich, opgeleid als werktuigbouwkundige, maar op 20-jarige leeftijd stapt hij toch het bedrijf van zijn ouders binnen en maakt carrière in de hotellerie.In 1992 pakt hij met zijn Nederlands-Amerikaanse echtgenote z’n koffers en verkast naar ons land. ‘Zwitserland benauwde me. De behoudende zienswijze van de mensen en de geïsoleerde positie van het land beperken mijn mogelijkheden. Gezien de achtergrond van mijn vrouw kan ik dan kiezen uit Amerika of Nederland. De oppervlakkige Amerikaanse mentaliteit ligt me niet, de openheid van de Nederlanders spreekt me meer aan.’
Hij belandt bij Mövenpick in Den Bosch en vertrekt vervolgens naar Accor, waar hij diverse functies vervult. De laatste is die van directeur Ibis Tilburg. Als de Efteling hem benadert om het hotel bij het attractiepark te gaan leiden, aarzelt hij geen moment. Terug van een keten naar een individueel hotel met een geheel eigen gezicht. Het hotel is namelijk eigendom van de Efteling en heeft zich aangesloten bij het reserveringssysteem van Golden Tulip.

Tweeledige opdracht
Bij zijn aanstelling krijgt Sepp Rickli een tweeledige opdracht: de rentabiliteit van het hotel verhogen en het uitbreiden van de hotelaccommodatie in de vorm van een tweede hotel.
Hij hoeft dat niet op eigen houtje te doen, maar vaart mee op de golven van de expansiedrift van het attractiepark. ‘Nu draait het hotel in het Efteling-seizoen fantastisch. We zouden de kamers wel drie keer kunnen vullen. Maar als het sprookjespark is gesloten, loopt het minder. De directie probeert met de Winter Efteling de wintermaanden te versterken. Het publiek kan dan in de weekeinden en in de kerstvakantie in het park terecht. Als hotel spelen we daar met speciale arrangementen op in.’
Maar dat is niet voldoende, want het park houdt tussen eind oktober en Pasen de deuren verder gesloten. Aan de horizon gloort echter de oplossing: over een paar jaar is de Efteling in navolging van Disneyland Parijs 52 weken per jaar open.

Tweede hotel
Belangrijke doelstelling van de Efteling is namelijk uit te groeien van dagattractie tot bestemming voor meerdaags verblijf. De bouw van het Efteling Hotel vormde daar de eerste aanzet toe. Maar met 120 kamers bedien je slechts een klein deel van het grote Efteling-publiek.
Een tweede hotel staat op stapel, vertelt Rickli. ‘Geen eigen hotel. We onderhandelen met diverse gegadigden. Vooral ketens. Maar als beleggers hier een individueel hotel willen bouwen, tonen we ook belangstelling. We denken aan een twee- of driesterrenproduct om de drempel laag te houden. Ergens tussen 200 en 500 kamers. Met alleen logies. Ontbijten, lunchen en dineren kunnen de gasten in het park.’
De Efteling vraagt inspraak bij bouw en inrichting van het tweede hotel en wil straks de twee hotels graag onder één directie brengen om een eenduidig beleid te voeren. Rickli lijkt de aangewezen man. ‘Ik heb veel ervaring opgedaan in familiehotels en in ketenhotels.’
Daarnaast verrijzen op het terrein van het park ongeveer 400 bungalows. Ook hier kiest de Efteling voor partnership met een bestaande marktpartij. Dus verblijven de gasten straks in een Center Parcs- of Gran Dorado-huisje met Efteling-uitstraling.

Zestien uur vertier
Bedden volstaan niet om de gasten te lokken. In de regio staan namelijk duizenden bedden. Het barst van de bungalowparken en volgens Rickli verkopen zeker honderd hotels in de omgeving toegangskaarten voor de Efteling of werken met Efteling-arrangementen.
Hoe houd je ze dus binnen het hek? ‘Met een Uitpark, dat onderdeel vormt van onze plannen. Een park met bioscopen, theater, optredens in de open lucht, restaurants en pubs. De gehele dag open. Van ontbijt tot middernacht of nog later. Zo’n uur of zestien vertier per dag. Een Disney Village in de Efteling.”
Maar de gasten hoeven niet in het hotel of het park te blijven, want we verkopen graag de omgeving. Daarin onderscheiden we ons van de Amerikaanse parken, die de mensen buiten de poort nauwelijks iets bieden. Wij promoten de hele regio; de natuur, de cultuurstad Tilburg, de golfbanen, de musea, alles. Als hotel doen we dat onder meer samen met zeven collega-hotels binnen het Hotel Overleg Tilburg.’

Ambities waarmaken
Zo’n 400 bungalows erbij, enkele honderden hotelkamers extra, een gigantisch Uitpark; kan de Efteling de ambities waarmaken en een nog grotere bezoekersstroom op gang krijgen?
Rickli beseft dat de concurrentie levensgroot is. ‘Van alle vormen van vrijetijdsbesteding. Je vliegt voor een prikje naar ‘Verweggistan’ en steeds komen er grotere, nieuwe of vernieuwde parken, zoals Six Flags in de Flevopolder.’
Maar de Zwitser in Kaatsheuvel straalt vertrouwen uit. ‘Kijk, de Efteling bezit een groter terrein dan Disneyland Parijs en daar hebben ze 5000 kamers met een bezetting van 80 procent. Natuurlijk genieten wij minder bekendheid, maar het moet ons lukken die bungalows en kamers vol te krijgen. We voeren nu al campagne in België, Duitsland en Engeland om meerdaagse vakanties te promoten.’
Om alle plannen te realiseren, keerde Cees Kikstra terug in de gelederen van de Efteling, als directeur strategie en ontwikkeling. Hij werkte eerder voor het attractiepark en vertoefde enkele jaren bij Disneyland Parijs. Daar verbreedde hij zijn kennis en ervaring over het werken met formules gebaseerd op een attractiepark met verblijfsaccommodaties.

Bescheiden rol
Achter de sprookjeswereld van de Efteling gaat een zakelijke onderneming schuil. Dat beseft Sepp Rickli ook. Hij vertoeft in sprookjesland, maar zijn hotel is gewoon een van de business units van een groot bedrijf en eigenlijk maar bijzaak. Wel een belangrijke bijzaak, maar de core business bestaat uit het attractiepark. De rest is aanvullend of afgeleid. Zonder sprookjespark geen hotelgasten.Rickli schikt zich in die bescheiden rol. ‘Op een totaalomzet van 150 miljoen gulden tekent het hotel voor 13 à 14 miljoen. Wie ben ik dan om hoog van de toren te blazen? Dat doet de Efteling wel en ik help graag mee om al die ambitieuze plannen te realiseren.’

De loopbaan van Rickli

Op 20-jarige leeftijd komt Rickli bij zijn ouders in de zaak, een familiehotel bij Zürich in Zwitserland. Vervolgens werkt hij in drie andere familiebedrijven voor hij zich meldt bij Mövenpick, waar hij een opleiding tot bedrijfsleider volgt. Bij de Schweizer Hotelier Verein haalt hij het diploma hotelier. In 1992 begint Rickli als food & beverage manager bij het Mövenpick Hotel in Den Bosch. Stapt in dezelfde functie over naar Ibis Airport Amsterdam, bekleedt een staffunctie bij Novotel Benelux en is drie jaar directeur Ibis Tilburg. In augustus 2000 gaat hij bij het Golden Tulip Efteling Hotel aan de slag.