artikel

Hotelier met een missie

Horeca

Wie op Curaçao op zoek gaat naar nieuwe ontwikkelingen in de horeca kan niet om Kura Hulanda heen, een combinatie van Afrikamuseum en hotel. Het eerste is al langer open. Aan het hotel, een uniek vijfsterrenproject, wordt op dit moment keihard gewerkt.

Hotelier met een missie

Kura Hulanda is het geesteskind van de Nederlandse zakenman Jacob Gelt Dekker. Dekker, tot 1989 tandarts te Amsterdam, maakte fortuin met One Hour Photo Shops en Budget Rent a car in de Benelux en Finland. Op zoek naar een fiscaal-vriendelijk klimaat kwam hij vier jaar geleden op Curaçao terecht en kocht een vervallen huis in de verpauperde wijk Otrobanda. Wonend temidden van de armoede en chollers (aan crack verslaafde zwervers), ontstond het idee de wijk nieuw leven in te blazen. Met eigen geld kocht hij een zestigtal panden op en ging aan de slag met wat eind dit jaar als vijfsterrenhotel Kura Hulanda de deuren opent.
Het project is alleen al vanwege z’n beperkingen uniek: Otrobanda staat op de werelderfgoedlijst van de Unesco. Niets van de oorspronkelijke bebouwing en het stratenpatroon mag verloren gaan. Nieuwbouw is hier en daar toegestaan, zolang het maar in stijl gebeurt. Hoogbouw is streng verboden.

Zwaargewicht
Jacob Gelt Dekker is niet in staat persoonlijk tekst en uitleg geven. Hij moet herstellen van een ernstige ziekte en houdt voorlopig rust in zijn buitenhuis in Key West. Peter Heinen neemt de honneurs waar. Heinen, met ruim dertig jaar ervaring in Amerikaanse en Caribische luxe hotels en resorts een zwaargewicht, werd eind vorig jaar aangetrokken als directeur van Kura Hulanda. ‘Curaçao was not on top of my list’, zegt de in Duitsland geboren Heinen in zijn ‘Dutch colonial style’-kantoor. Wat deed hem dan toch besluiten zijn topbaan als vice-president van Rubell Hotels in Miami Beach Florida in te ruilen voor een avontuur op het achterop geraakte Curaçao? Vooral de bevlogenheid en visie van Dekker (‘He puts his money where his mouth is’). En de enorme uitdaging van Kura Hulanda. ‘Zelfs voor een hotelman die zo’n beetje alles heeft gedaan, is dit heel bijzonder. Het gegeven alleen al dat in dit hotel geen kamer hetzelfde is. Je zou zeggen: lastig verkopen, maar dat is een misverstand. In combinatie met de locatie wordt dit ons unique selling point.’ De verscheidenheid aan kamers maakt het werk van binnenhuisarchitect Leo Helms er niet bepaald makkelijk op. ‘Voor elke kamer andere meubelen.’ Helms heeft er de hele wereld voor afgezworven. Klamboes en kleine materialen vond hij op Bali, cobblestones en marmer haalde hij uit India.

Lodge
Kura Hulanda hotel mist eigenlijk één ding, bekent Heinen op zijn dagelijkse rondje door wat nu nog een bouwput is: ‘Er is geen strand en zee voor de deur.’ De oplossing heeft Jacob Gelt Dekker inmiddels gevonden op Westpunt, 40 kilometer verderop. Daar schitterde eens het timeshareresort Kadushi Cliffs. Totdat de touroperators ineens geen gasten meer in de aanbieding hadden. Inkomsten bleven weg, onderhoud van gebouwen en appartementen verwaarloosde en de zaak ging op de fles. Toen het complex langzaam maar zeker werd gestript, kwam Dekker op de proppen. Hij tovert het geheel nu om in een all inclusive safari-resort, Kura Hulanda Lodge. Een shuttlebus rijdt gasten straks naar het hotel in Otrobanda en vice versa.
Zover is het nog lang niet. Eerst moeten nog een paar typisch Curaçaose hobbels worden genomen. De overheid weigert de mondeling toegezegde vergunningen zwart op wit te bevestigen. ‘We zitten te wachten op een handtekening, en dat is kennelijk heel lastig’, zucht Heinen. Om druk uit te oefenen is de bouw van de Lodge, waarin in korte tijd 2 miljoen is geïnvesteerd, opgeschort. 70 Bouwvakkers zitten voorlopig zonder werk.
Ander punt van zorg: met welke gasten worden straks de 260 kamers van beide projecten gevuld? Anders gezegd: de vlag van welke keten wappert straks boven Kura Hulanda? Aanvankelijk was sprake van Golden Tulip, maar die zijn volgens Heinen ‘not very much upscale’. ‘Wij bieden iets heel speciaals en dat past niet binnen GT. Leading Hotels was wel een serieuze kandidaat, ware het niet dat die pas met je praten als de zaak open is. Zolang willen en kunnen we niet wachten. Wat overblijft is Preferred Hotels, waar ook Grand Hotel Huis ter Duin onder valt. We praten met ze, maar we praten ook met anderen.’