artikel

Investeringen golfregio onder druk

Horeca

Als het aan de internationale hotelketens ligt, is een aanval op Irak van korte duur. In de Golfregio is voor miljarden aan nieuwe projecten in voorbereiding. Een oorlog die maanden in beslag neemt, leidt alleen maar tot vertraging. En nóg meer verliezen.

Investeringen golfregio onder druk

Met grote zakken dollars staan ze klaar, de internationale ketens. Overal in het Midden-Oosten willen merken als Intercontinental, Marriott en Four Seasons de komende jaren nieuwe hotels en resorts uit de grond stampen. In Dubai, Egypte, Koeweit, Oman, Jemen, Jordanië en ook Israël zijn bij elkaar vele tientallen, zoniet honderden nieuwe projecten in het vier- en vijfsterrensegment gepland. Een oorlog tegen Irak dreigt de uitvoering van die plannen ernstig te vertragen.

Een extra forse tegenslag voor de hotelmarkt in de Golfregio, die toch al zwaar onder druk staat. Sinds het opnieuw oplaaien van de spanningen tussen Israël en de Palestijnen, anderhalf jaar geleden, kampen veel hotels met dalende bezettingen. Door de crisis rond Irak is de toeristische markt in een groot deel van de regio verder ineengezakt. Amerikanen en Europeanen die voor zaken naar het Midden-Oosten reisden, blijven nu weg of komen alleen nog als het echt moet.

Zelfs in Jordanië, dat wordt gezien als een van de veiligste landen in het Midden-Oosten, zijn hotels in zwaar weer terechtgekomen. Het 432 bedden tellende Le Méridien in de hoofdstad Amman meldde vorige week een bezetting van 25 procent. Veel hotels zijn afhankelijk geworden van diplomaten, VN-personeel en pers. Het Intercontinental in Amman biedt journalisten speciale packagedeals, om zo toch verzekerd te blijven van minimale inkomsten.

Groeimarkt
Door de voortdurende spanning staan investeringen voor de lange termijn onder druk. Nieuwbouw en renovatie van bestaande projecten worden hier en daar al op de lange baan geschoven. Het is nog niet zo dat ketens vertrekken; daarvoor is de Golfregio voor veel grote merken een te belangrijke groeimarkt. Zegt ook Denis Johnson van de Intercontinental Hotel groep (Six Continents). Het bedrijf gaat de komende vijf jaar wereldwijd ruim 1 miljard dollar te investeren in renovatie en nieuwe hotels. Er ligt een sterke focus op het Midden-Oosten. Op dit moment heeft de groep met de merken Intercontinental, Crowne Plaza en Holiday Inn 64 hotels in het Midden-Oosten. Elf nieuwe projecten zijn in ontwikkeling en daar komen er binnenkort nog meer bij. ‘We voelen een sterke verbondenheid met de regio’, aldus Johnson. ‘We zitten er al heel lang. De opening van het eerste Intercontinental in het Midden-Oosten, in Beiroet, dateert van 1961.’

Waarom investeren in een regio die wordt geteisterd door oorlog en bad business?Denis Johnson: ‘Natuurlijk zitten we op dit moment in een moeilijke markt, en die situatie zal ook heus nog wel een tijdje zo blijven. Toch zijn we ervan overtuigd dat er uiteindelijk oplossingen komen voor de problemen in het Midden-Oosten. De regio heeft heel veel potentie, kijk alleen al naar het toerisme.’’

Maar voorlopig moet u het hebben van journalisten en de Verenigde Naties.’Ja, de UN zorgt al maanden voor een substantieel deel van de inkomsten voor een aantal hotels. In het Intercontinental in Asmara, Eritrea zie je dat ook. Wat moet je nou met een luxe hotel in Eritrea, denk je dan; maar er is daar de afgelopen jaren door de aanwezigheid van internationale organisaties veel geld verdiend. Trouwens, het is een misverstand om te denken dat we in onze business in het Midden-Oosten louter afhankelijk zijn van de Amerikanen en Europeanen. De lokale en regionale markten (conference en meeting) zijn net zo belangrijk.’

Het internationale bedrijfsleven staat te popelen om na een oorlog tegen Irak in dat land te investeren? Wil Intercontinental zo snel mogelijk naar Bagdad?
Denis Johnson: ‘Er liggen geen concrete plannen klaar, maar ik zou liegen als ik zeg dat we niet geïnteresseerd zijn. Intercontinental kijkt goed om zich heen. Dat doen we in Oman, in Libanon, in Jemen, en dus ook in Irak ja.’’

De website www.hotelprojects.biz geeft een overzicht van een groot aantal geplande investeringen in hotelprojecten in het Midden-Oosten.