artikel

Mertens Group maakt automaten in snackbars euroklaar

Horeca

Mensen die straks in een snackbar een kroketje uit de muur halen of een pakje sigaretten uit de automaat trekken of tijdens het wachten op een bestelling met een speelautomaat in de weer gaan, moeten vanaf 1 januari 2002 euro’s in deze apparaten gooien. Alle automaten moeten dus vóór die datum zijn aangepast aan het nieuwe betaalmiddel. Sinds maart van dit jaar heeft Mertens Group BV uit Groningen het daar razend druk mee.

Mertens Group maakt automaten in snackbars euroklaar

Het Groningse bedrijf houdt zich bezig met de verkoop van loket- en amusementsautomaten en de exploitatie van sigarettenautomaten. Als enige in Nederland reviseert men deze apparaten ook. Het inbouwen van muntsystemen die op euro zijn geprogrammeerd is momenteel één van de meest uitgevoerde klussen.

Precisiewerk
De Mertens Group heeft naast een groot aantal particuliere snackbarhouders alle zeventig Febo-zaken in Nederland als vaste klant. De automaten kunnen door de monteurs niet op locatie worden aangepast op het eurobetaalmiddel. Daarvoor vraagt de electronica teveel precisiewerk. De werknemers van Mertens halen de automaten op bij de snackzaken om ze vervolgens in hun bedrijfspand aan de Osloweg te Groningen euroklaar te maken. Na een week worden de automaten weer teruggebracht. In de tussentijd krijgen de snackbarhouders automaten van Mertens in bruikleen, zodat ze geen last van omzetdaling hebben. Als het straks 1 januari 2002 is, hoeven de ondernemers alleen nog maar een schakelaartje in hun automaten om te zetten zodat deze voortaan euro’s accepteren.

Problemen
Directeur Henk Mertens (40) verwacht dat er vanaf 1 januari 2002 snel problemen zullen ontstaan bij het gebruik van euromunten in snackbarautomaten. Hij legt uit waarom. `Er zijn negen munthuizen in Europa die de euro gaan slaan. Daardoor is de kans groot dat de muntjes op kleine details zullen verschillen. De testcriteria die ieder munthuis hanteert, zijn namelijk verschillend. Om een goed voorbeeld te geven: de Rijksmunt slaat 500.000 munten met een stempel, na 250.000 stuks wordt er een steekproef genomen in verband met de kwaliteit van de afdruk op de munt. Een ander munthuis in Europa slaat daarentegen een miljoen munten met een stempel. Je kunt dus al zien dat de kwaliteit van de afdruk dan al wat minder is. Hierdoor ontstaan weer verschillen in het meten en accepteren van de munt in de muntproevers. Verder is het de vraag hoe zo’n in het buitenland geslagen munt zal slijten. Ik vrees dan ook dat er storingsproblemen zullen ontstaan in automaten. Gelukkig kunnen wij zulke storingen ter plekke bijprogrammeren met de computer. Na verloop van tijd gaan de kinderziekten rondom de euromunt er wel uit, denk ik.’‘
Er is naar mijn mening geen branche die zo getroffen wordt door de komst van de euro als de automatenbranche. Alle munttesters in automaten moeten immers aangepast worden op het nieuwe geldmiddel en dat is een dure grap. Ik vind het vreemd dat daar door de overheid geen financiële compensatie voor wordt gegeven aan de eigenaars’, aldus Mertens.

Febo
Mertens is min of meer bij toeval in de automatenbranche gerold. ‘Ik heb de zaak in 1980 van mijn vader overgenomen. Hij had een eenmansbedrijfje dat zich louter toelegde op de reparatie van sigaretten- en loketautomaten in het Noorden. Pa kreeg echter al op redelijk jonge leeftijd een hartaanval en raakte daardoor arbeidsongeschikt. Net 20 jaar was ik, en kreeg vanaf dat moment de leiding over het bedrijf. Destijds had je nog te maken met mechanische automaten. Tijdens een reparatieklus bij de Febo in Groningen besloot ik eens een elektronische munttester in één van de snackautomaten in te bouwen. Dat bleek een doorslaand succes te zijn, want sindsdien was deze automaat nagenoeg storingvrij. Bovendien konden prijswijzigingen in automaten elektronisch ook veel eenvoudiger worden aangepast dan bij die mechanische apparaten. De enige fabrikant van loketautomaten in Nederland, de firma Dijkstra en Tukker uit Almere, maakte toen nog niet eens elektronische munttesters. Ik was dus min of meer trendsetter. Het leverde me een vast servicecontract met de Febo-keten op. Sindsdien is heel Nederland mijn werkgebied.’

Gelukkig prijzen
Naast reparatie en onderhoud ging Mertens in de loop der tijd ook zelf loket- en amusementsautomaten verkopen aan snackbars. Daar kwam vanaf 1993 de exploitatie van sigarettenautomaten bij. ‘Een winkel in rookartikelen in Groningen hield ermee op. Van deze zaak heb ik de exploitatie van 125 sigarettenautomaten over kunnen nemen. Dat aantal heb ik in de voorbije jaren uitgebouwd tot 700. Alleen van de loketautomaten kun je niet leven’, vertelt Mertens. ‘Ga maar na: Er zijn in totaal zo’n 5000 snackzaken in Nederland. Ik schat dat slechts tien procent daarvan met automaten werkt. Als je nagaat dat de meeste van die apparaten zo’n 10 tot 20 jaar meegaan, dan valt er voor ons relatief weinig geld mee te verdienen. We mogen ons gelukkig prijzen met het servicecontract bij Febo, dat vormt onze voornaamste basis. De sigarettenautomaten vormen de tweede belangrijke poot van het bedrijf.’

Revisie‘
Naast de reparatie- en onderhoudservice is revisie een sterk punt van de Mertens bv’, zegt Mertens. ‘Onze grootste concurrent in de automatenverkoop, Van Duinen uit Almere, die ondermeer de Shellshops als afnemer heeft, reviseert niet. Wij wel. Ons bedrijf verkoopt daardoor ook veel tweedehands automaten aan snackbarondernemers.’ De directeur constateert dat ‘eten uit de muur’ tot op heden een typisch Nederlands verschijnsel is. ‘Het buitenland wil er maar niet aan. We hebben tot nu toe alleen vijftig snackloketautomaten weten te verkopen in Lloret del Mar. De vele Nederlandse toeristen aldaar maken gretig gebruik van die automaten. Zelfs Amerikanen lopen niet warm voor snacks uit de muur, terwijl ze helemaal verslaafd zijn aan McDonald’s. Ik kan dat niet rijmen. Bij McDonald’s liggen de snacks ook voorgebakken klaar en moet je bovendien langer op je hap wachten dan bij een loketautomaat. Misschien dat Amerika in de toekomst nog overstag gaat.’