artikel

Bronckhorster Brewing Company: brouwen op gevoel

Café 937

Bronckhorster Brewing Company: brouwen op gevoel

Britse schilder wordt Nederlandse bierbrouwer. Heel kort door de bocht is dat het verhaal van Steve Gammage en de Bronckhorster Brewing Company. In dertien jaar tijd is de geboren Engelsman een gerespecteerde en succesvolle brouwer geworden. Zijn bieren vallen internationaal in de prijzen. Op bezoek in de Achterhoek waar de volgende generatie al klaar staat.

Het gehucht Rha, officieel een buurtschap van de gemeente Bronckhorst, telt nog geen honderd inwoners. In de weidse omgeving is het vooral vlak laagland met boerderijen. Eén van die boerderijen wordt bewoond door Steve Gammage en zijn vrouw Yvonne. In de naastgelegen voormalige paardenstal, huist één van de meest gerenommeerde craftbrouwerijen van Nederland, de Bronckhorster Brewing Company. Opgericht in 2005 als de Brouwerij Rodenburg. Hij woont al ruim veertig jaar in Nederland en beheerst de taal dan ook prima. Maar Steve Gammage (62) is zijn kenmerkende Engelse accent nooit kwijtgeraakt.

Mijn accountant verklaarde me voor gek: alles wat ik verdiende ging op aan brouwen

Brouwen als hobby

Zo’n anderhalf uur vertelt de in Yorkshire geboren Brit gepassioneerd over zijn vak. Het is zijn grote liefde en hij is er goed in: het brouween van bier. 2000 hectoliter wordt jaarlijks gebrouwen hier aan de rand van de Achterhoek. En die bieren vallen in de smaak én in de prijzen. Sinds de officiële oprichting in 2005 werden er op diverse verkiezingen wereldwijd medailles uitgereikt aan verschillende brouwsels van Gammage. Met name de Nightporter werd in binnen- en buitenland gelauwerd. Gammage is -mede daardoor- inmiddels één van de meest gerespecteerde brouwers in de branche.

Eind jaren ‘80, begin jaren ‘90 richt Steve Gammage zijn eigen schildersbedrijf op. Met name restauratiewerkzaamheden bij monumentale panden, Gelderse kerken en het Openluchtmuseum, zorgen voor een succesvol bedrijf dat op een gegeven moment zo’n vijftien mensen in dienst heeft. Op dat moment zat de liefde voor speciaalbier er al diep in. ‘Ik bezocht vaak festivals in België en Duitsland’, vertelt Gammage. ‘Maar toen was die bierexplosie nog niet op gang te komen. Ik zelf had er ook nooit aan gedacht om bier te gaan brouwen. Alleen al het hobbymatig brouwen had ik geen tijd voor.’

Lees ook:

Lees ook:

Microbiologie aan de basis

De gedachte om toch ‘iets meer’ met bier te gaan doen, sluipt er vervolgens in als Gammage een boerderij koopt in Rha. Nabij zijn woonplaats Steenderen. ‘In paardenstal, naast de boerderij, zag ik direct wel de potentie voor een microbrouwerij’, blikt de Engelsman terug. Om zichzelf meer te bekwamen in het vak gaat Gammage voor een spoedcursus, van twee weken, microbiologie naar de Universiteit van Sunderland.

‘Je leert niks over het brouwen, maar meer over de processen.’ Het zijn de eerste stappen in het brouwersvak. ‘Maar door die cursus, én door veel in de praktijk te doen, leerde ik creatief brouwen. Maar een technische brouwer was ik nog niet. Dat moest ik echt in de praktijk leren. Een ringetje hier, een stoomklep daar…ik ben maar een eenvoudige schilder.’

Bronckhorster Brewing Company Steve en Raymon Gammage

Als volgende stap in zijn nieuwe carrière vraagt Gammage in 2005 een vergunning aan om een brouwerij te beginnen in zijn schuur. Met een glimlach: ‘Die kreeg ik vrijwel meteen. Een stuk sneller dan ik had verwacht.’ Om zijn eerste bier te brouwen maakt Gammage een rondje door Nederland om te kijken waar hij terecht kan. ‘Er waren in die tijd nog niet zoveel brouwerijen en ik kwam bij Menno Olivier van De Molen in Bodegraven terecht.’

Schilder wordt brouwer

Daar in de brouwerij brouwt Gammage zijn eerste bieren, zo’n 600 liter. Maar ondertussen steekt de schilder ook nog zo’n 80 uur in de week in zijn eigen bedrijf. ‘Mijn accountant verklaarde me voor gek: alles wat je verdient met schilderen gaat op in het verlies van het brouwen, vertelde hij me.’ Toch zet Gammage door, wetende dat hij zijn eigen brouwerij uiteindelijk op wil zetten.

Maar een eigen brouwerij met eigen ketels is een forse investering. Gammage: ‘Ik bezocht een beurs in Duitsland in 2006 om te kijken wat er te koop is en wat het kost.’ Een Duitse fabrikant die hij toevallig spreekt, blijkt net een nieuwe installatie binnen te hebben en maakt een offerte. ‘Maar ja, dan praat je over enkele tonnen en we zaten middenin de crisis. Dus banken stonden ook niet te springen om geld uit te lenen.’ Twee jaar lang is Gammage bezig het geld bij elkaar te krijgen en het lijkt erop dat het plan geen doorgang zal vinden. ‘Totdat op een goede zondagmiddag een vriend van me uit Engeland voor de deur stond. Hij heeft diverse bedrijven gehad en was op dat moment bezig met een project in Denemarken.’

Rodenburg wordt Bronckhorster Brewing Company

Die vriend, David, vraagt hoe het ervoor staat met de brouwerijplannen. Als hij hoort dat het financieel niet rond gemaakt kan worden, verrast hij Gammage. ‘Hij zei: hoeveel heb je nodig? Als ik je nu €150.000 geef, dan kun je vast van start en dan betaal je me terug als je kan. Is dat een idee?’ Gammage gaat in op het aanbod en tot op de dag van vandaag is David stille vennoot. ‘Hij kijkt op de achtergrond toe en hij weet dat hij ooit z’n geld, met rente, terugkrijgt.’ Dat was in 2007 en dat is ook het moment dat Gammage afstand doet van zijn schildersbedrijf en de brouwerij daadwerkelijk realiteit wordt.

Toen we Bronckhorster op de flessen zetten, vlogen ze de winkel uit

April 2010 is de geboortedatum van de brouwerij, Brouwerij Rodenburg geheten. ‘De boerderij naast de brouwerij heet Rodenburghe en daar is de brouwerij naar vernoemd. Dat vonden we een mooie naam. Maar we merkten dat de naam Rodenburg niet veel deed. Toen we Bronckhorster op de flesjes zette, vlogen ze de schappen uit. Blijkbaar is dat veel krachtiger.’

Maar de Bronckhorster bieren van Brouwerij Rodenburg: dat zorgt voor veel verwarring. Bezoekers van bierfestivals kunnen de Bronckhorster bieren niet vinden omdat de brouwerij Rodenburg is en zo genoemd staat. Dus toen in april 2016 de eenmanszaak een bv werd, maakte Gammage meteen van het moment gebruik om de naam aan te passen naar Bronckhorster Brewing Company. De uitstraling wordt ook aangepast naar het zwart met goud.

De eerste bieren

Bronckhorster Brewing Compamy Bier Steve en Raymon Gammage

De eerste bieren die in 2010 uit de eigen brouwerij komen zijn de Bronckhorster Blond, de Eigenweiss (weizen) en de Angus Tripel. ‘Ik koos daarvoor omdat dit toegankelijke stijlen zijn. Ik ben sowieso niet van de extreme bieren. Als ik in een kroeg ben is het laatste bier van de avond een mooie trappist. Ik ben traditioneel en ik denk ook dat we daar weer naar terug gaan in Nederland. De Russian Imperial’s, de brett-bieren, de infused-bieren. Ik denk dat we uiteindelijk weer terugkeren naar de klassieke stijlen als blond, tripel, dubbel.’

Niet dat de extreme bieren er niet meer zullen zijn: ‘Nee, ik geloof zeker in hun bestaansrecht, maar niet voor ons. Er zullen een handjevol brouwerijen zijn die er succes mee zullen boeken, Kijk naar België en de Lambiek-brouwers: een kleine groep die er al generaties lang mee bezig is.’

Brouwen en prijzen winnen

Een jaar nadat Gammage zijn eerste bieren brouwt, komen er in 2011 al weer nieuwe bieren bij. ‘Toen zijn we met bockbieren begonnen, De Brok in de Keel en de IJsselbock.’ Ook is er de Nightporter, een porter van 8%. Het bier won twee jaar achtereen goud op de Brussels Beer Challenge, goud op de Dublin Craft Beer Cup en tijdens de World Beer Awards. Op de Dutch Beer Challenge 2018 werd het verkozen tot beste porter én tot overall winnaar, als beste bier van Nederland. Een succesverhaal dus. De eerste bieren die in 2010 uit de eigen brouwerij komen zijn de Bronckhorster Blond, de Eigenweiss (weizen) en de Angus Tripel.

Het brouwen van de Nightporter is een lang en ingewikkeld proces

Toch heeft het succes de brouwer verrast. ‘In 2012 nam Jos Brouwer, bierkenner, sommelier, jurylid en nog veel meer, zes flessen Nightporter mee naar Japan. En hij kwam terug met een bronzen medaille. Goh, dacht ik, leuk. Als hij het in Japan zo goed doet, dan kan ik ‘m ook wel eens insturen voor de Brussels Beer Challenge.’

Samen met een bockbier en een tripel gaat de Nightporter richting de Belgische hoofdstad. ‘En eigenlijk op een moment dat ik er al helemaal niet meer aan dacht, gaat op een zondagavond de telefoon. Jeroen Carol-Visser, voorzitter van Pint. Die vertelde me dat ik goud gewonnen had met de Nightporter. Ik was ook nog eens de enige Nederlandse winnaar op die editie van de Brussels Beer Challenge.’

Succes van de Nightporter

Het noopt Gammage ertoe de Nightporter vaker voor een wedstrijd in te sturen. ‘En ieder jaar won ik wel iets. Van de World Beer Awards in 2015 tot aan de Dutch Beer Challenge in 2018.’ Wat het zo goed maakt, willen we weten. ‘De complexiteit van de mout om te beginnen. Je hebt de basismout voor de suikers en dan nog andere mouten, waaronder chocolade- en koffiemout. De bitterheid van de Nightporter komt namelijk niet alleen van de hop, ook van de mout. In totaal zitten er tien soorten mout in dit bier.’ Even is Gammage stil en dan zegt hij glimlachend: ‘Ik ben eigenlijk helemaal niet zo blij als ik Nightporter brouw. Het is een ingewikkeld proces. Het gaat ook heel traag door de filter.’

Bronckhorster Brewing Company

Opvallend is dat het succes Gammage er niet van weerhoudt te blijven sleutelen aan het recept van zijn meest succesvolle bier. ‘Sinds vorig jaar heb ik er een koffieboon uit Papoea-Nieuw Guinea aan toegevoegd. Die gaf het geheel voor mij nét die finishing touch.’ Waarom één van de meest succesvolste bieren aanpassen? ‘Ik wilde die rokerigheid eruit krijgen. Ik gebruikte gerookte beukenmout, maar kreeg veel terugkoppeling dat dat niet beviel. Dus de rook is er in z’n geheel uitgehaald en omdat te compenseren heb ik het bier meer koffiekarakter meegegeven.’

Toekomst van de brouwerij

Steve Gammage wordt in september 63 en hij kijkt logischerwijs naar de toekomst. Zowel naar die van zichzelf als die van zijn Bronckhorster Brewing Company. ‘Mijn zoon Raymon doet nu sales, pr en marketing en hij zal uiteindelijk in het bedrijf komen, samen met een nieuwe financiële man die we aangesteld hebben. Zij hebben een click en zij zullen het uiteindelijk gaan leiden. Maar dat is fase twee. En eigenlijk zijn we nu al bezig met fase drie. Deze locatie hier zal aanblijven als basis, als de wortels van het bedrijf. Maar de productie willen we verhuizen binnen de gemeente om uiteindelijk meer te kunnen produceren.’ Dus de opvolging en de continuïteit lijken gewaarborgd. Met een knipoog: ‘ Maar over tien jaar ben ik nog altijd creatief dingen aan het bedenken voor de brouwerij.’

Reageer op dit artikel